SHALE GAS: REVOLUCIÓN ENERGÉTICA EN ESTADOS UNIDOS

Ing. Rubén Pérez Méndez* para HidrocarburosBolivia.com - El pasado 18 de Octubre The Wall Street Journal publicó un artículo titulado “Es oficial,  La Era del Shale Gas ha llegado”. Ya es cotidiano en los foros internacionales de economía, ingeniería y todos los que tienen que ver con hidrocarburos, la mención de esta fuente de gas natural que esta cambiando el mercado energético mundial.

En los Estados Unidos, desde hace aproximadamente tres años, se ha venido gestando lo que podría llamarse una gran Revolución energética, esto debido al desarrollo e implementación generalizada de tecnologías para la extracción de gas natural a partir de una fuente no convencional: Las Lutitas Sedimentarias. Según Indica la Ing. Noris Gómez, asesor de la Asociación Venezolana de Procesadores de Gas (www.venezuelagas.net), este tipo de roca posee muy baja permeabilidad, es de gran abundancia en el subsuelo y puede contener en su interior grandes cantidades de hidrocarburos.

1.    La Administración de Información de Energía (EIA siglas en Inglés) de Estados Unidos, indica que las reservas recuperables de gas natural a partir de lutitas alcanzan los 862 Trillones de Pies Cúbicos (1 TCF = 1x1012 pies3 en numeración inglesa); 13 veces las reservas de gas convencional de Kuwait y equivalentes a las reservas de gas de Qatar. El gas de lutita representa en la actualidad un 25% de toda la producción de gas de Estados Unidos y la EIA prevé que esta proporción se duplicará para el año 2035

Debido a la baja permeabilidad de las lutitas, la extracción del hidrocarburo requiere el empleo de una técnica más agresiva que los procedimientos convencionales de perforación y producción, el cual, desde el punto de vista ambiental, ha generado controversias por la posible afectación a acuíferos y contaminación por residuos sólidos. En este sentido las presiones del tipo ambiental han sido el principal obstáculo a vencer por los productores de shale gas quienes ha realizado un gran trabajo político y cuentan con el apoyo inclusive de altos funcionarios del Gobierno de Estados Unidos.

Finalizando el mes de Octubre la Agencia de Protección Ambiente de Estados Unidos (EPA siglas en Inglés) ha anunciado que tendrá listo en pocas semanas las normas que regulan las emisiones gaseosas provenientes de la actividad de extracción de shale gas, y anunció que a más tardar para el año 2014, tendrá lista la regulación referida a los efluentes líquidos.

Pese a lo anterior, El Shale Gas esta siendo visto como el combustible que cubrirá parte de las necesidades a corto y mediano plazo en Norte América y que garantiza en el futuro, junto a otras fuentes de energía alternativas, su independencia energética de países que consideran enemigos y de la OPEP. En este sentido se están presentando planes, y en algunos casos ya existen proyectos en ejecución que buscan el aprovechamiento del gas natural contenido en las lutitas y la infraestructura actualmente instalada para su transporte (2,4 millones de Kilómetros de gasoductos cruzan Norte América), entre estos se encuentran:

Sustituir progresivamente diesel y gasolinas por gas natural: Estados Unidos posee una de las flotas de camiones de carga más grande del mundo, igualmente se planea la conversión progresiva de vehículos familiares.

Disminuir las importaciones de refinados de petróleo, gas natural y gas natural licuado y sustituirlas con shale gas destinado a usos doméstico (Calefacción, cocinas, neveras, secadoras).

Eliminar las importaciones de refinados de petróleo, gas natural y gas natural licuado y sustituirlas con shale gas destinado a generación eléctrica.

Petroquímica y Refinación: La ubicación de las principales áreas de explotación de shale gas permite el envío vía camiones o tren, de los productos fraccionados del gas natural (etano, propano, butanos y gasolina natural) hacia las refinerías y complejos petroquímicos ubicados principalmente en la costa este de Estados Unidos.

Cuáles son las consecuencias que se observan para los productores de hidrocarburos que surten el mercado Norte Americano:


Tomando en cuenta las grandes reservas de shale gas que han sido declaradas por Estados Unidos, todo lo anterior implica la reducción paulatina de las importaciones de petróleo, derivados y gas natural desde todas las fuentes que alimentan al gran consumidor del Norte: Venezuela, Canadá, Trinidad y Tobago, México, Medio Oriente, etc.

En el caso que ocupa al gas natural licuado, el shale gas esta comenzando a ocupar con rapidez los espacios cuya demanda originalmente correspondía al gas natural licuado. Se están presentando excedentes en los inventarios de gas natural licuado, por lo que ha incrementado la reexportación de este a través de los terminales que poseen esta facilidad.

Igualmente varias empresas energéticas han adecuado sus terminales de recepción para iniciar operaciones de envío a clientes principalmente en Europa a mediano plazo; Entre estas se encuentra Cheniere Energy quienes el pasado 26 de Octubre en conjunto con el gigante mundial de los hidrocarburos BG-Group firmaron un contrato de suministro de gas natural licuado con un plazo de 20 años, marcando esto un hito en la historia reciente de Estados Unidos y el ámbito energético global.

En Canadá el pasado 17 de Octubre del año en curso, basados en los estimados de excedente que tendrá ese país para el año 2015  básicamente por la disminución del consumo de Estados Unidos, se ha otorgado la primera licencia para realizar exportaciones de Gas Natural Licuado principalmente a mercados asiáticos.

Sin duda la disminución del consumo de gas natural externo en Estados Unidos generará un excedente de productos en el mercado y el precio del gas natural se mantendrá lo suficientemente bajo como para hacer poco viables, desde el punto de vista económico, la instalación de nuevas plantas de gas natural licuado en la región y cuyo precio de venta este relacionado con el mercado estadounidense (Henry Hub).

Lamentablemente son muy malas noticias para Venezuela y sus planes de construcción de una planta de gas natural licuado en el oriente del país. Esta claro, y los últimos eventos en el mundo del gas natural lo demuestran, que la Revolución Energética del Shale Gas en Norte América ha llegado para establecerse y modificar el mercado energético global.      

*Rubén Pérez Méndez. Ingeniero Químico (Univ. Rafael Urdaneta, Maracaibo), Msc en Ingeniería de Gas Natural (La Universidad del Zulia, Maracaibo), Especialista en Gerencia del Negocio del Gas Natural (Universidad Simón Bolívar, Caracas). 15 años de experiencia en la industria Petroquímica y de los  Hidrocarburos. Esta dirección de correo electrónico está siendo protegida contra los robots de spam. Necesita tener JavaScript habilitado para poder verlo. Twitter: @natgas_proeng
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